Интересно, что одним из главных сдерживающих факторов для развития индустрии перспективнейшей технологии — трехмерной печати – являются патенты. Да-да, те самые патенты, которые позволяют некоторым компаниям запрещать конкурентам производить все прямоугольное со скругленными углами.

Но, к счастью, есть и хорошие новости с бюрократического фронта — в феврале 2014 года срок действия нескольких ключевых патентов, мешающих развитию отрасли 3D-печати, истекает, сообщает Дуэнн Скотт (Duann Scott), евангелист из компании Shapeways, занимающейся производством моделей на 3D-принтерах под заказ.

По его сведениям, патенты мешают использовать всем желающим технологию под названием «лазерное спекание», самую передовую технологию трехмерной печати по соотношению цена/качество. Технология лазерного спекания, благодаря высокому разрешению во всех трех измерениях, выдает результирующий продукт высокого качества, такой продукт можно использовать как конечный прототип или даже продавать как готовое изделие, без дополнительной обработки. 

В компании Дуэнна используется множество промышленных машин для трехмерной печати, однако позволить себе такую машину «простой смертный» практически не в состоянии – стоимость промышленных станков составляет несколько десятков тысяч долларов.

Огромное падение цены и шквал дешевых китайских 3D-принтеров

«С истечением ключевых патентов, описывающих трехмерную печать через спекание лазером, мы увидим огромное падение цены подобных устройств» — говорит Скотт. И это не просто досужие рассуждения – уже имеются показательные примеры. 

Таким примером стала компания Makerbot, воспользовавшаяся истечением патентов на более примитивную технологию трехмерной печати, известную под названием «моделирование методом наплавления» (fused deposition modeling или FDM) и создавшая дешевые FDM-принтеры для дома и моделистов-любителей. 

Интересно, что недавно Makerbot была приобретена гигантом из области трехмерной печати – компанией Stratasys (основатель которой, по иронии, является изобретателем технологии FDM). Makerbot была куплена за 400 миллионов долларов плюс бонус акциями в размере 200 миллионов. 

Спустя относительно небольшой промежуток времени после истечения патентов на технологию FDM, цена на принтеры, использующие данную технику печати, упала с десятков тысяч долларов до всего 200-300 $. Это привело к появлению целого сообщества людей, увлекающихся любительским моделированием, получивших в свои руки великолепный инструмент для создания материальных копий виртуальных моделей.

Дешевый двухсотдолларовый принтер MakiBox A6 LT

Последствиями падения барьера в виде защиты прав патентовладельцев стали ужесточение конкуренции (а это всегда хорошо), популяризация технологий трехмерной печати и, конечно, как результат, удешевление выпускаемых устройств для потребителей – такая же участь ждет и более перспективные технологии, считает Скотт из Shapeways. 

«Такое уже было с FDM – такое будет и с лазерным спеканием. Как только истекут патенты, потребителей настигнет новая волна доступных принтеров, а технология станет открытой. Только посмотрите на сотни уже продающихся FDM-машин, которые стоят от 300 долларов. А ведь всего пять лет назад такие устройства обходились в 14 000 $», говорит Дуэнн.

Что самое интересное, множество дешевых трехмерных принтеров сегодня производится… догадайтесь где? Правильно, в Китае. Где же еще!

Вдобавок к бурно растущему сообществу любителей «домашней» трехмерной печати имеются и серьезные подвижки перспективной технологии в промышленности и в наукоемких производствах: совсем недавно мы писали об аэрокосмическом агентстве NASA, решившем печатать детали двигателей на 3D-принтерах. А тот же Китай (в лице Министерства промышленности) в прошлом году выделил 32 миллиона долларов на внедрение технологий трехмерной печати в исследовательских центрах страны.

Качество промышленной 3D-печати — дома

Многие критики, следящие за темой, не учитывают одной вещи – не все трехмерные принтеры одинаковы. Не все технологии печати позволяют сегодня получить одинаково качественные «отпечатки». Особенно это касается недорогой 3D-печати. 

Сегодняшние дешевые трехмерные принтеры пригодны для создания моделей, которые дают понять, как предмет будет выглядеть в материальном мире – этот предмет можно пощупать и повертеть в руках, а также, например, показать клиенту. Однако модель будет непригодна для создания финальных прототипов или создания форм для дальнейшего массового производства методом традиционного литья. И уж тем более, такие модели не могут позиционироваться как законченный продукт, который можно продать потребителю.

С истечением патентов на технологию трехмерной печати путем лазерного спекания положение дел, по мнению того же Дуэнна, кардинально изменится. 

Промышленный принтер EOS Formiga P 100

На данный момент дизайнеры, разработавшие виртуальную модель и желающие воплотить ее в реальности, вынуждены заказывать ее «распечатку» компаниям вроде Shapeways.  Однако проблема в том, что компании подобные Shapeways на данный момент очень загружены работой – они пользуются сумасшедшей популярностью и просто не в состоянии купить достаточное количество принтеров, использующих технологию лазерного спекания, что выливается в двухнедельное ожидание заказов клиентами.

Еще один промышленный принтер EOS — Eosint P 395

И дело тут не в том, что у той же Shapeways не хватает денег на новые 3D-принтеры. Дело в том, что у производителя принтеров, которые используются в Shapeways, нет возможности продать новые принтеры – очередь заказчиков растянулась на 12-18 месяцев вперед!

Истечение срока действия ключевых патентов станет большим шагом вперед и приведет к наплыву большого количества недорогих трехмерных принтеров на потребительский рынок. Такие принтеры будут не только доступны по цене, но и позволят производить дешевые и высококачественные отпечатки, сравнимые с массово производимой продукцией.

Остается лишь подождать всего год-два и, кто знает, может качественным 3D-принтером обзаведется каждый десятый наш читатель. 😉