С древних времен все, что производил Китай, практически все товары, вывозились из страны для торговли и обмена – сначала только в близлежащие государства, позже география экспорта из Поднебесной значительно расширилась вплоть до Центральной Азии на севере и побережья Средиземного моря на западе.

Две с лишним тысячи лет назад была проложена первая ветка маршрута в знаменитую Ферганскую долину: караван привез туда все, чем был богат Китай — шелк, чай, драгоценные каменья. В подземельях древних Бухары и Самарканда было собрано немало рубинов, нефрита («камня жизни», как его называли в Китае, самого популярного камня в стране); особой драгоценностью слыли легконогие скакуны, диво для Поднебесной. Китайские лошадки были мохноноги, приземисты и довольно неказисты; правда, очень выносливы и неприхотливы…

Несколько позже караванную дорогу проложили в Индию и Персию и дальше – в обход Каспийского моря к берегам Финикии, откуда из портов уже морем товары доставлялись в Византию, к венецианским и флорентийским купцам. Оставляя Каспий с юга, караваны двигались по территории современного юга России к Закавказью и греческим городам-факториям на Черноморском побережье.

Что везли туда? Прежде всего – шелк, недаром впоследствии путь назвали Великим шелковым. Это был самый востребованный товар, причем китайцы так тщательно оберегали секрет его производства, что в Европе он ценился на вес золота и считался весьма загадочным, почти волшебным предметом. В самом Китае за разглашение секрета производства шелка полагалась смертная казнь, это преступление приравнивалось фактически к государственной измене. Каких только предположений не строили латиняне и эллины насчет происхождения шелка! Самыми популярными материалами для его изготовления по версии европейцев были древесная листва и… паутина.

В Китай же привозили изделия кузнецов и златокузнецов, лошадей, фрукты, ремесленные изделия. Долог был Шелковый путь: путешествие только в один конец занимало около полугода, а то и больше, смотря по обстоятельствам. Природные катаклизмы, нападения злоумышленников могли задержать караваны еще на полгода.

Современные способы доставки товаров из Китая, разумеется, отличаются от древних – исчерпывающая информация о них содержится здесь. Отличаются и сроками, и транспортными, и иными возможностями двадцать первого века.