Zephyr – высотный автономный беспилотный летательный аппарат (HALE), разработанный компанией QuinetiQ, провел прошлую неделю в небе, в полностью автономном режиме.

На данный момент полет «зефира» продолжается над Аризоной, аппарат уже побил несколько мировых рекордов и пока не собирается возвращаться на землю. В небе беспилотник провел уже 223 часа (или 9 с половиной суток, на момент написания заметки), такой срок автономный работы аппарата практически утраивает предыдущий мировой рекорд 82-часового беспрерывного полета, поставленный в 2008 году.

На данный момент цель эксперимента – продержать Zephyr в воздухе и следующую неделю, доказав тем самым, что БПЛА является первым в мире полностью автономным самолетом, управляемым с земли. Потенциальная сфера его применения – наблюдение за земной поверхностью, разведка и обеспечение войск связью, а также использование машины в гражданском секторе.

Zephyr был запущен вручную, он питается от солнечной энергии днем и от аккумуляторов ночью. Энергия солнца преобразуется фотоэлементами на основе аморфного кремния. Толщина солнечных панелей не превышает толщины листка бумаги – они покрывают всю поверхность крыльев «зефира». Ночью питание осуществляется от подзаряженного днем серно-литиевого аккумулятора, разработанного компанией Sion Power Inc и размещенного на борту летательного аппарата.

Новый Zephyr примерно на 50% больше предыдущей модели, размах крыльев составляет 22,5 метра. Таким образом, в новый аппарат умещается больше аккумуляторов, которыми занимается обновленная система управления питанием. Корпус машины имеет полностью переработанную аэродинамическую форму, призванную снизить сопротивление воздуха и тем самым увеличить эффективность БПЛА. Вес корпуса из углеродного волокна составляет около 50 кг.